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Bruit de bits : Des hamsters à puce sous pression, Coreboot au lieu d’UEFI, Des géants de la puce

Pour lutter contre la pénurie de puces qui sévit toujours, le gouvernement américain avait déjà lancé une série d’actions au début de l’année. Entre-temps, on estime que les entreprises qui ne sont pas en mesure de livrer leurs produits en raison d’un manque de puces perdent plusieurs centaines de milliards de dollars de ventes dans le monde. Parmi les nombreuses causes de la pénurie de semi-conducteurs, le gouvernement américain soupçonne la thésaurisation des puces, ce qui entraîne des problèmes supplémentaires considérables : La confiance est perdue dans la chaîne d’approvisionnement et les fabricants de puces sont moins en mesure de planifier, car la demande de composants qui ne sont que supposés être en quantité limitée peut soudainement s’effondrer.

Le ministère américain du commerce sévit désormais et demande aux fabricants de puces, aux distributeurs et aux acheteurs importants de déclarer leurs stocks et leurs commandes. S’ils ne le font pas, le gouvernement américain menace d’utiliser une vieille loi datant de l’époque de la guerre de Corée pour forcer la coopération : la loi sur la production de défense de 1950. Mais les États-Unis ne se contentent pas de sortir les armes légales lourdes, ils distribuent également des subventions pour améliorer l’approvisionnement en puces. Elon Musk, PDG de Tesla, espère même que la pénurie de puces pourrait prendre fin en 2022, lorsque de nombreuses nouvelles fabriques de semi-conducteurs entreront en activité. Des voix s’élèvent déjà pour mettre en garde contre de fortes surcapacités à partir de 2023, par exemple celle du cabinet d’études de marché IDC.

Le patron d’Intel en conducteur de pelleteuse : Pat Gelsinger lors de la pose de la première pierre de deux nouvelles fabriques de puces en Arizona.

(Image : Intel)

Le PDG d’Intel, Pat Gelsinger, n’a pas été effrayé par ces prophéties de malheur et a escaladé un véhicule de chantier à l’occasion de la pose de la première pierre de deux nouvelles fabriques de puces sur le site d’Intel à Chandler (Arizona). Intel dissipe les inquiétudes liées à la rareté de l’eau sur place en affirmant vouloir produire de manière « neutre en eau » à partir de 2030.

Le projet Coreboot pour une alternative ouverte au BIOS (UEFI) a maintenant 22 ans et nous avons déjà présenté quelques ordinateurs portables et mini PC avec Coreboot dans c’t. Mais maintenant notre collègue Ernst A. l’a présenté. Mais maintenant notre collègue Ernst Ahlers a également réussi à démarrer un mini-PC avec un firmware Coreboot auto-compilé. Cela a montré une fois de plus à quel point la situation est difficile lorsque la documentation est trop ancienne. Le choix de plates-formes matérielles abordables et modernes pour lesquelles il est possible de trouver une « ébauche » de Coreboot adaptée est encore minime. Coreboot reste donc dans la niche, par exemple pour les serveurs spéciaux ou les systèmes embarqués. Les exceptions confirment la règle, comme les Chromebooks et les quelques ordinateurs portables Coreboot de Purism, Nitrokey et System 76.

Le nom de Novatek Microelectronics ne vous dit probablement rien, comme à moi, du moins jusqu’au 15 septembre. C’est alors que la société a attiré mon attention dans un rapport sur le marché des semi-conducteurs publié par Trendforce, la société taïwanaise d’études de marché qui gère également le baromètre des prix de la DRAM et de la Flash, DRAMeXchange.com. Selon Trendforce, Novatek a réalisé un chiffre d’affaires de plus de 1,2 milliard de dollars au deuxième trimestre de 2021, ce qui en fait le sixième fabricant de puces « fabless » au monde après Qualcomm, Nvidia, Broadcom, MediaTek et AMD. Ce palmarès comprend une autre entreprise taïwanaise, Realtek, ce qui est impressionnant pour un pays relativement petit comme Taïwan, dont la population est comparable à celle de la Bavière et du Bade-Wurtemberg réunis (environ 24 millions d’habitants). Novatek développe principalement des puces qui pilotent les panneaux LCD des écrans et des téléviseurs et travaille en étroite collaboration avec les fabricants de téléviseurs, d’écrans et de panneaux. MediaTek, quant à lui, est connu pour ses processeurs pour smartphones, mais coopère également avec AMD et Intel sur des modems 5G pour ordinateurs portables. Il semblerait même qu’AMD et MediaTek envisagent de créer une coentreprise.

En Europe, en revanche, bien qu’il existe de grands fabricants de puces automobiles tels que Bosch, Infineon et ST, il n’y a que de petits développeurs « sans usine » qui sous-traitent la production de leurs semi-conducteurs haut de gamme à des fabricants sous contrat. C’est pourquoi l’UE soutient des projets tels que l’Initiative européenne pour les processeurs (EPI), qui vient de franchir une étape importante avec l’EPAC. Cela inclut, entre autres, les accélérateurs dotés de la technologie RISC-V. Et sous le nom de « eProcessor », les instituts européens sont en train de mettre au point un puissant noyau hors-ordre avec l’ISA RISC-V.

Le commissaire européen au marché intérieur, Thierry Breton, connaît bien les semi-conducteurs. Après tout, il a dirigé plusieurs groupes informatiques depuis les années 1990, dont l’entreprise française Atos. C’est précisément leur division Bull SAS qui coordonne l’EPI susmentionné ; le chemin de Bruxelles à Paris est court. Toutefois, les contrats ont été signés alors que M. Breton n’était pas encore commissaire européen, mais PDG d’Atos.

Il existe également un podcast régulier sur le bruit des bits.

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