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Calendrier de l’Avent Open Source : 24 fois du bonheur logiciel

C’est un calendrier de l’Avent pour les techies. Dans le monde numérique commercialisé à outrance, presque tout appartient à un grand groupe Internet. Leurs logiciels ne sont ni ouverts ni libres. En contrepartie, il existe ce petit îlot du monde open source : des logiciels dont le code peut être consulté publiquement et vérifié de manière indépendante quant à d’éventuelles failles de sécurité et portes dérobées. Un logiciel qui peut être utilisé, diffusé et amélioré librement. Le moteur de ce travail est souvent tout simplement le plaisir de mettre à disposition de la société quelque chose d’utile.

Du 1er au 24 décembre, de courts portraits de projets open source seront publiés sur heise online. Ceux-ci traitent des fonctions de chaque logiciel, de ses pièges, de son histoire, de son contexte et de son financement. Derrière certains projets se cache une personne seule, derrière d’autres une communauté peu organisée, une fondation gérée de manière stricte avec des professionnels ou un consortium. Le travail est purement bénévole ou financé par des dons, des coopérations avec des groupes Internet, des subventions publiques ou un modèle d’entreprise open source. Qu’il s’agisse d’une application individuelle ou d’un écosystème complexe, d’un programme pour PC, d’une application ou d’un système d’exploitation, la diversité de l’open source est stupéfiante.

Sommaire

Outre les navigateurs de Google, Apple et Microsoft, il existe une grande alternative non commerciale : Firefox. Selon ses propres indications, la version de bureau comptera 220 millions d’utilisateurs dans le monde en novembre 2021, dont environ 20 millions en Allemagne. Firefox est disponible pour PC et smartphone (Android et iOS).

Une grande force est l’écosystème d’addons varié avec environ 25.000 extensions ainsi que 500.000 thèmes. Presque tous les addons sont développés en externe, ce qui représente un risque potentiel pour la sécurité (voir l’affaire Web of Trust). Mozilla tient à jour une liste d’environ 100 modules complémentaires recommandés et propose ses propres extensions, comme le module de protection des données « Firefox Multi-Account Containers » ou le module anti-hate speech « Transforme B!tch en héroïne ».

Derrière Firefox se trouve un géant de l’Internet à but non lucratif, la Fondation Mozilla, dont le siège se trouve dans la Silicon Valley. La fondation elle-même a une structure légère, avec seulement 48 employés en 2019. Le travail sur les logiciels est effectué par la filiale Mozilla Corporation, qui génère en même temps les revenus. Une autre filiale, Mzla Technologies Corporation, fait office de cadre organisationnel pour le programme de messagerie Thunderbird, le deuxième produit logiciel avec Firefox. Avec Firefox OS, un propre système d’exploitation mobile qui aurait pu devenir le troisième grand produit, Mozilla a connu un échec cuisant.

Actuellement, 850 personnes travaillent pour Mozilla, comme l’a indiqué l’organisation à heise online suite à une demande. Dernièrement, Mozilla a dû licencier une partie de son personnel. La juriste Mitchell Baker est présidente du conseil d’administration de la Fondation et CEO de Mozilla Corporation. Son salaire mensuel est d’environ 250.000 dollars US.

Mozilla vit principalement d’un modèle de commission rentable. Mozilla vend l’accès des utilisateurs de Firefox à des moteurs de recherche et reçoit une part des revenus générés. Un moteur de recherche est prédéfini dans le champ d’adresse du navigateur et dans un petit champ de recherche. Ce que beaucoup ne savent pas : Si l’on ne modifie pas les paramètres par défaut, Firefox interprète chaque saisie dans le champ d’adresse comme un terme de recherche potentiel et la transmet au moteur de recherche par défaut, qui génère des « suggestions de recherche » appropriées – même si l’on souhaite en fait saisir une adresse web.

Les recettes des années précédentes se sont toujours situées autour d’un demi-milliard de dollars US. Entre 2018 et 2019, les recettes ont grimpé de 450 à environ 830 millions de dollars. Un effet spécial dû à 338 millions d' »autres revenus », que Mozilla n’explique pas davantage dans son rapport annuel. Il est considéré comme certain que les recettes proviennent d’un litige avec Yahoo, suite à une résiliation anticipée du contrat après le rachat de Yahoo par Verizon. Hors effet spécial, Mozilla a encaissé près de 500 millions en 2019.

En règle générale, Google est le moteur de recherche par défaut, mais dans certains pays, des fournisseurs locaux l’ont été par le passé, comme Yandex en Russie et en Turquie et Baidu en Chine.

Mozilla ne publie pas de détails actuels sur les accords et se contente d’écrire en réponse à une demande de heise online : « Google est notre fournisseur de recherche par défaut dans la plupart des régions du monde. Nous avons également des partenariats de recherche standard avec Yandex et Baidu ». Il existe en outre des accords de recherche avec des fournisseurs qui ne sont pas prédéfinis comme moteur de recherche principal, mais que les utilisateurs peuvent choisir dans une liste. Il s’agit entre autres de Bing, DuckDuckGo ou Ecosia.

En août 2020, le portail Zdnet.com a annoncé, en se référant à Insider, que Google resterait le moteur de recherche par défaut dans la plupart des pays jusqu’en 2023. Le rapport chiffrait les paiements annuels de Google à Mozilla entre 400 et 450 millions de dollars américains.

Mozilla s’efforce de plus en plus de générer d’autres revenus : L’application « Lire plus tard » Pocket ainsi que Firefox Relay, un service d’adresses e-mail alias récemment mis en place, sont disponibles en version de base gratuite et en version premium. Mozilla VPN, un service VPN payant, sera également introduit en Allemagne en 2021. En outre, les entreprises peuvent réserver des espaces publicitaires sur de nouveaux onglets Firefox encore vides.

Mozilla est né sur les décombres de la guerre des navigateurs de la fin du 20e siècle : le navigateur Netscape Navigator de l’entrepreneur Marc Andreessen est devenu déficitaire lorsque Microsoft a commencé en 1995 à livrer son propre navigateur Internet Explorer en même temps que le système d’exploitation Windows. En 1998, l’entreprise a libéré le code source et Andreessen a vendu Netscape à AOL.

Cinq ans plus tard, AOL a renoncé au développement de son propre navigateur. Le développement ultérieur a été pris en charge par la fondation Mozilla, créée le 15 juillet 2003, qui a doté AOL d’un capital de fondation de 2 millions de dollars. Une fraction des 750 millions de dollars qu’AOL avait négociés dans le cadre d’une action en dommages et intérêts à la suite d’un accord avec Microsoft. Un an plus tard, la version 1.0 du navigateur Firefox était prête.

Comparé à d’autres projets open source, Firefox connaît un grand succès, mais n’est jamais devenu le leader mondial du marché. Il n’existe pas de données précises sur l’utilisation du navigateur. Selon les données de Statscounter, auxquelles on se réfère souvent et qui remontent à 2009, Firefox a atteint un pic de 32 pour cent fin 2009. Depuis, ce chiffre n’a cessé de baisser. En 2011, Firefox a été dépassé par Chrome, le navigateur de Google, en 2014 par Safari, le navigateur d’Apple, et en 2021 même par Edge, le navigateur de Microsoft. En novembre 2021, la part de marché mondiale n’était plus que de 4 %. L’Allemagne était et reste l’un des marchés les plus forts : c’est au moins ici que Firefox a réussi à se hisser en tête par le passé, avec 62 pour cent de part de marché fin 2010. Aujourd’hui, Firefox se situe à 12 pour cent.

C’est surtout sur le plan mobile que Firefox s’affaiblit et se classe en queue de peloton avec moins d’un pour cent de part de marché. Sur les smartphones, Firefox est confronté au même problème qu’au début de son histoire : un géant de l’informatique regroupe le système d’exploitation et le navigateur préinstallé. Au lieu de Microsoft avec son système d’exploitation Windows pour PC et Internet Explorer, c’est désormais Google et son navigateur Chrome qui sont préinstallés la plupart du temps sur les appareils équipés du système d’exploitation Android dominé par Google.

La situation est plus compliquée qu’il y a 20 ans : Firefox est pris en tenaille par le géant de l’informatique Google (Alphabet Inc.), à la fois bailleur de fonds indispensable et concurrent surpuissant, qui lui envoie en permanence du trafic et des données.

Le travail sur cette série d’articles repose en partie sur une bourse « Neustart Kultur » du Délégué du gouvernement fédéral à la culture et aux médias, attribuée par la VG Wort.

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