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Pénurie de puces en 2021 : la reprise ne se fera qu’avec le frein à main serré

Le manque de microprocesseurs n’a pas seulement fait des ravages dans l’industrie automobile cette année. La société de conseil Goldman Sachs a identifié 169 secteurs qui ont souffert cette année d’une pénurie constante de puces. Parmi eux, on trouve également les fabricants de smartphones, d’ordinateurs, de routeurs WLAN et d’appareils médicaux. Et les experts ne s’attendent pas à un véritable changement de tendance pour 2022. En effet, de nombreux problèmes qui ont largement contribué à la crise mondiale des puces sont toujours d’actualité.

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Pour mieux évaluer la situation future, il vaut la peine de jeter un coup d’œil en arrière : début 2020, le monde semblait encore rose. L’industrie des semi-conducteurs venait de sortir d’une longue période de ralentissement et était sur le point de connaître une forte reprise économique. Mais le Covid-19 a fait son apparition et le secteur automobile, en particulier, a craint un affaiblissement de la demande. En effet, les ventes de véhicules se sont brièvement effondrées au printemps 2020. Presque en panique, les acheteurs en chef des groupes automobiles ont annulé leurs commandes auprès de grands fabricants de puces comme TSMC à Taiwan. Mais cela s’est avéré être une erreur d’appréciation lourde de conséquences.

« Tout à coup, en effet, la demande de voitures a de nouveau fortement augmenté », explique Kota Yuzawa, analyste automobile chez Goldman Sachs. Les capacités de production annulées dans l’industrie des puces n’étaient toutefois plus à la disposition des groupes automobiles. Elles avaient entre-temps été transmises depuis longtemps aux fabricants d’électronique grand public. « Pendant ce temps, nous travaillions à la maison, faisions du sport à la maison, avions l’école à la maison et nous divertissions à la maison », explique l’experte du secteur Julia Hess de la fondation berlinoise Neue Verantwortung. Selon elle, cela a entraîné une augmentation de la demande de smartphones, de tablettes, d’ordinateurs portables et de consoles de jeux. Les réserves mondiales de puces ont donc été rapidement épuisées.

La situation a été aggravée par une chaîne d’événements malheureux contre lesquels les activistes climatiques mettent souvent en garde. En février 2021, des fabricants de puces tels que Samsung, NXP et Infineon ont dû arrêter leurs activités à Austin, au Texas. Après de violentes tempêtes de neige, l’alimentation électrique avait été coupée et les usines de semi-conducteurs, appelées fabs, ne pouvaient plus être arrêtées de manière contrôlée. Cela a non seulement endommagé les installations de production, mais aussi des composants de l’infrastructure des usines.

Des pannes ont également eu lieu au Japon – ici en raison de catastrophes naturelles et d’incendies dans des usines de puces. Ainsi, une usine de fabrication du fabricant de puces Renesas Electronics a été endommagée par un grand incendie en mars 2021, ce qui a aggravé la pénurie de microcontrôleurs.

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Comme si cela ne suffisait pas, la grande politique a également contribué à la pénurie mondiale de puces. Le président américain de l’époque, Donald Trump, s’était fixé pour objectif de limiter l’influence mondiale des entreprises chinoises de haute technologie comme Huawei et a notamment imposé des sanctions dans le domaine de la technologie des puces. Les entreprises chinoises ont alors acheté en masse des puces et des équipements de production encore disponibles.

Une solution simple n’est pas en vue, d’autant plus qu’il existe des goulots d’étranglement différents dans les différents secteurs concernés. L’industrie automobile manque de puces, car la fabrication des semi-conducteurs dans les fabs ne peut pas couvrir les besoins et s’avère donc être un goulet d’étranglement. Pour les consoles de jeux comme la Playstation 5 de Sony, qui était pratiquement introuvable pour les fêtes de fin d’année, la pénurie n’était en revanche pas due à des goulots d’étranglement dans les fabs. Ici, c’est surtout un film isolant spécial, nécessaire à la production de plaques de support pour les puces déjà fabriquées, qui a fait défaut.

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Il n’existe qu’un seul fabricant au monde pour le matériau de base de la feuille ABF, le groupe japonais Ajinomoto, plus connu du grand public pour sa production de glutamate, un exhausteur de goût. Mais jusqu’à présent, Ajinomoto n’a guère gagné d’argent avec l’ABF et n’est donc pas très intéressé par le développement de ce secteur.

« Pour les fabricants de puces, c’est très frustrant. La plaquette de silicium est exposée et en principe terminée. Et puis, avec l’ABF, il manque un matériau relativement bon marché pour réaliser la dernière étape de production », explique Jan-Peter Kleinhans, qui a publié avec Julia Hess une étude sur les causes de la crise des puces électroniques pour la fondation Neue Verantwortung. « Ce problème ne sera pas non plus résolu par une augmentation du nombre de fabs ».

Sous la pression des clients, Ajinomoto augmente désormais sa production d’ABF. Et les grands fabricants de puces, comme Intel et Infineon, augmentent eux aussi leurs capacités de production afin d’atténuer la pénurie l’année prochaine et de la surmonter complètement en 2023. Mais même avec des investissements de plusieurs milliards, il n’est pas possible de tourner la montre. « L’extension de nos fabs existantes en Irlande prend entre 18 et 24 mois », explique la directrice allemande d’Intel, Christin Eisenschmid. Pour la construction d’une nouvelle usine, il faut même compter quatre ans. « Une telle usine est très complexe, elle nécessite un volume d’investissement énorme pour pouvoir acquérir les équipements les plus récents ».

Mais les participants à la production des semi-conducteurs ne sont pas les seuls à faire leurs devoirs, les acheteurs aussi – par exemple dans l’industrie automobile : dans le réseau de partenaires européen Catena-X, les principaux acteurs – de BMW et Bosch à Volkswagen en passant par Mercedes-Benz – veulent par exemple rendre leurs chaînes d’approvisionnement plus transparentes. Les fabricants de puces devraient ainsi être en mesure de mieux calculer si un feu de paille de la demande ne brûle qu’à court terme ou si une extension dans certains segments est rentable à long terme.

Pour surmonter la crise des puces, tous les participants comptent également sur la participation active de l’État. « Nous sommes prêts à faire un investissement de plusieurs milliards d’euros », déclare Eisenschmid, manager d’Intel. « Mais nous n’y arriverons pas seuls ». Dans d’autres régions du monde, la fabrication de puces serait massivement subventionnée. « C’est aussi la raison pour laquelle la fabrication s’est déplacée de l’Europe vers l’Asie et ». Actuellement, environ 9 pour cent de la fabrication mondiale de semi-conducteurs proviennent d’Europe. « C’était encore 44 pour cent dans les années 90 ».

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